สารสื่อประสาทที่แพร่หลายซึ่งนำสัญญาณระหว่างเซลล์สมองโดปามีนในหลายหน้าที่ของมัน มีส่วนเกี่ยวข้องในหลายแง่มุมของการประมวลผลทางปัญญา สารเคมีได้รับการศึกษาอย่างกว้างขวางจากมุมมองของสัญญาณภายนอกหรือสัญญาณกำหนดขึ้นเอง นักวิจัยได้เริ่มศึกษาแง่มุมที่ไม่ค่อยเข้าใจเกี่ยวกับแรงกระตุ้นของโดปามีนที่เกิดขึ้นเอง

แรงกระตุ้นที่คาดเดาไม่ได้ของโดปามีนซึ่งเกิดขึ้นประมาณหนึ่งครั้งต่อนาที แทนที่จะเกิดขึ้นเมื่อนำเสนอด้วยความคาดหวังที่น่าพึงพอใจหรือตามผลตอบแทนเท่านั้น เทคนิคการถ่ายภาพกำลังเกิดขึ้นจริง นักวิจัยได้ออกแบบแผนตอบรับซึ่งหนูที่อยู่บนลู่วิ่งจะได้รับรางวัลหากพบว่าสามารถควบคุมสัญญาณโดปามีนอย่างกะทันหันได้ หนูไม่เพียงรับรู้ถึงแรงกระตุ้นของโดปามีนเหล่านี้เท่านั้น แต่ผลการวิจัยยืนยันว่าพวกเขาเรียนรู้ที่จะคาดการณ์และปฏิบัติตามส่วนหนึ่งของสิ่งเหล่านี้โดยสมัครใจ ในช่วงวิกฤต หนูได้เรียนรู้ที่จะกระตุ้น (โดปามีน) อย่างน่าเชื่อถือก่อนที่จะได้รับรางวัล ผลกระทบเหล่านี้กลับกลายเป็นว่าเมื่อรางวัลถูกลบออกไป เราเชื่อว่าแรงกระตุ้นของโดปามีนที่เกิดขึ้นเองอาจทำหน้าที่เป็นเหตุการณ์ทางปัญญาที่สำคัญในการวางแผนพฤติกรรม